Wust – one letter away from ‘Wurst’ and ‘Wüste’

Back in Februrary, on the way to our Kneipenquiz at a local school, OGN Coordinator Nicola discovered that one of our Ambassadors, Chris, had spent his summer in a place she knew very well indeed – in Wust.  Where?  Wust.  (I’ll leave Chris to explain…)  Between us we have spent three summers in Wust and wanted to take the opportunity to introduce this wonderful little place to a wider audience, and hopefully persuade more students to make the journey Wust-wards. Over to Chris…

Nestled deep in the countryside of Saxony-Anhalt, Wust is a small village in the former East Germany. That description generally draws some pretty bemused looks, and you’re probably wondering what the attraction could be for your average 20-year-old student. Well, I’ve now spent two pretty incredible summers in Wust, and have every intention of going back for a third time –  this post hopefully will give some idea of what is so special about the place!

This tiny village just west of Berlin comes alive for four weeks in July and August, when it hosts the Sommerschule Wust. Every summer, hundreds of Germans (the Teilnehmer) flock to Wust, keen to learn English. The summer school is open to all, from eight-year olds to eighty-year olds, from absolute beginners to fluent English teachers. They come from all over, mainly from ‘die neuen Bundesländer’ but also from as far away as Düsseldorf and even the Ivory Coast!

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Leafy, sleepy Wust, home of the Sommerschule Wust

And who teaches them? This pleasure falls to a team of teachers (Dozenten) drawn (mostly) from Oxford, Cambridge and Brown Universities. The Dozenten are a very mixed bunch, usually, but not always, language students, with a variety of skills and interests, covering everything from highland dancing to macro-economics.  There’s no Wust ‘type’, and everyone quickly forms lasting friendships. The Dozenten live with local families – a great opportunity to sample German cuisine (yes, there is more to it than potatoes and pork!) and to practise your German.

A typical day in Wust starts bright and early with Morgenappell at 08:45 before the first lesson starts at 09:00. Teilnehmer have three language classes every morning, each with a different Dozent. You’re free to teach whatever and however you like, as long as it gets the class speaking English! In the afternoon, we offer a variety of ‘workshops’ about different topics. There are some which run every year, such as ‘Road Trip Around the UK/USA’, Film, ‘Dancing with the Stars’, Choir, and Literature, but there is also plenty of room for new innovations, depending on your interests – hence Salsa, Scottish Politics, and Euclidean Geometry were also on offer in 2016.

The highlight of the day is usually the evening activities on the Sportplatz. Each evening has a theme – such as 4th July or ‘British Day’ – and there’s always sufficient opportunity to make a fool of yourself playing volleyball or learning ceilidh dancing, while eating more Wurst and drinking more beer than you thought humanly possible! Rehearsals for the bilingual theatre production also take place in the evening: the Summer School’s annual play is something of a community event in the local area. Both Teilnehmer and Dozenten take to the stage for what is always an incredible production.

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Teilnehmer at the Sommerschule Wust gather at the Sportplatz to enjoy the evening activities

You may be wondering why such a small village hosts such a big event. It all came about as the result of the efforts of Maria von Katte, who is now something of a local celebrity. Frau von Katte gained her D.Phil (doctorate) at St Hugh’s College, Oxford in the 1960s, and, following the fall of the Berlin Wall, returned to her familial homeland, determined to help the local community adapt to life post-Wende. The first Summer School was planned as a small course for local teachers run by two professors and a handful of students. Yet interest proved so great that it quickly evolved into two three-week courses, each for 200 Teilnehmer, run by three Professors and 30 Dozenten! The organisers had no doubt that the Summer School would catch on, owing to its informal and innovative atmosphere.  Indeed, last year, Wust celebrated its 25th anniversary, and it looks set to continue for another 25 years in pretty much the same spirit. Not least because once you’ve been, few can resist the temptation of going back – some of the Teilnehmer have been coming almost every year since 1991!

So, to summarise – Wust: found in the middle of a Wüste, famous for its Wurst, and an experience I would heartily recommend. We’ll be recruiting once again from Oxford this year – keep an eye out for the adverts around February time!

 Chris Ellison, 3rd-year French and German, Lady Margaret Hall, Oxford

[Although the text and all its imperfections are my own, I must give credit to two true ‘Wusties’ for their help: Scott Usatorres for his excellent photos and Michael Laver for the punny title.]

Ulrich Plenzdorfs Berlin

In her second post on literary images of Berlin, Jana Maria Weiss introduces us to Ulrich Plenzdorf, a German dramatist and writer who spent much of his life in the GDR.*

Edgar Wibeau liebt amerikanische Jazzmusik, J. D. Salingers Fänger im Roggen und vor allen Dingen echte Jeans:

Für Jeans konnte ich überhaupt auf alles verzichten … Jeans sind eine Einstellung und keine Hosen.

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Ulrich Plenzdorf by Günter Prust (1993)

Kaum zu glauben, dass wir es hier mit einem Romanhelden der DDR-Literatur zu tun haben – dem Protagonisten aus Die neuen Leiden des jungen W., dessen Autor Ulrich Plenzdorf (1934 – 2007) über sich selbst sagte, er sei „von Biographie und Tradition her rot bis auf die Knochen“.

Plenzdorf, ein gebürtiger Kreuzberger, stammt aus einer kommunistischen Arbeiterfamilie. Mutter und Vater engagieren sich aktiv in der KPD. Und landen so während der Nazizeit mehrfach im Gefängnis. 1950 – ein Jahr nach Gründung der DDR – siedelt die Familie von West- nach Ostberlin über, wo Ulrich Plenzdorf 1954 die Schule abschließt. Mit bestandenem Abitur in der Tasche zieht es ihn zunächst nach Leipzig. Das dort aufgenommene Studium der Philosophie bricht er jedoch bald ab, um sich als Bühnenarbeiter bei der DEFA einer praktischeren Tätigkeit zu widmen. Er bleibt beim Film hängen und beginnt 1959 sein Studium an der Deutschen Hochschule für Filmkunst in Potsdam-Babelsberg. Berlin hat ihn wieder. Bald schreibt Plenzdorf eigene Filmszenarien für die DEFA – darunter sein wohl bekanntestes Werk Die neuen Leiden des jungen W., das 1972 als Filmerzählung in der Zeitschrift Sinn und Form erscheint. Der Text macht Ulrich Plenzdorf schlagartig bekannt.  Bald druckt man ihn in Ost und West als Buch.

Die Geschichte des Mittenberger Lehrlings Edgar Wibeau, der nach einer Auseinandersetzung mit seinem Meister die Ausbildung abbricht und in einer Ost-Berliner Laube untertaucht, begeistert die Leserschaft. Edgars Flucht vor gesellschaftlicher Bevormundung in die Einsamkeit ist eine Art Selbstverwirklichungstrip: In der verlassenen Laube tanzt und singt er amerikanisch, malt abstrakte Bilder und liest Goethes Werther, mit dem er sich bald seelenverwandt fühlt. Natürlich erscheint auch bei Edgar, dem „jungen W.“, bald ein reizendes Mädchen, zu dem die Liebe aus gesellschaftlichen Gründen unmöglich ist. Denn Charlie – wie Plenzdorf sie in Anlehnung an Goethes Charlotte nennt – ist verheiratet. Auch sonst gelingt Edgar die Rückkehr ins soziale Leben nicht. Er beginnt als Maler zu arbeiten, hat jedoch stets Probleme sich in die Handwerkertruppe zu integrieren. Es wird klar: Edgar ist alles andere als ein sozialistischer Held. Statt sich an fremdvorgegebenen kommunistischen Idealen zu orientieren, bekennt er völlig selbstbezogen:

Mein größtes Vorbild ist Edgar Wibeau. Ich möchte so werden wie er mal wird. Mehr nicht.

Doch seine individualistische Rebellion scheitert: Als er im Alleingang versucht, eine spezielle Farbspritzpistole zu konstruieren, kommt er durch einen Stromschlag in der Berliner Laube zu Tode.

Warum aber gerade in Berlin? Hätte Plenzdorf seinen Edgar Wibeau nicht einfach in Mittenberg lassen können, um diese Geschichte zu erzählen? Ich meine nicht. Denn gerade die Großstadt verdeutlicht als Kulisse den Konflikt zwischen Individuum und Kollektiv, der Plenzdorfs Werk bestimmt. Dem Großstadttreiben steht die einsame Laube gegenüber.

Plenzdorfs Berlin hat viele Augen. Wenn die Verliebten Paul und Paula in der Legende vom Glück ohne Ende durch die Straßen Friedrichshains spazieren, dann blickt die ganze Stadt auf sie. Wenn Paul vor Paulas Türe wacht, um sie nach ihrer Trennung zurückzugewinnen, schwirrt diese Nachricht bald durch ganz Berlin. Und das nicht, weil es sich bei den beiden um Ostberliner Promis handelt. Die alleinerziehende Kassiererin Paula und der studierte Paul sind ganz gewöhnliche Menschen. Wirklich realistisch ist das natürlich nicht – aber es zeigt, wie das Handeln des Einzelnen von der Gesellschaft beobachtet und dadurch eingeschränkt wird. Selbstverwirklichung ist im Kollektiv nicht möglich. Es fehlt der Raum für Eigensinn.

Paul: … es gibt Verpflichtungen, denen muß man nachkommen. Keiner kann immer nur das machen, was er will, vorläufig ist das so.

Paula: Und einfach … glücklich sein?

Paul: Bloß nicht auf Kosten anderer.

Paula: Und wenn doch?!

Paula ist wie Edgar ein durchschnittliches Mitglied der Arbeiterklasse. Ihre Berliner Alltagssprache ist einfach und direkt. Für große Politik hat sie nur wenig übrig.

Daß das häufige Auftauchen von Reisrezepten bedeutet, es wird Schwierigkeiten in der Kartoffelversorgung geben, konnte man ihr noch klarmachen. Daß aber ein dreispaltiger Artikel über die hervorragende Qualität der Schulspeisung (…) bedeutet, die Schulspeisung ist generell unter aller Würde, das begriff Paula schon nicht mehr. Sie war auch der Meinung, daß ein normaler Mensch da nicht mitkam.

Viel zu sehr beschäftigt sie ihre unmittelbare Umgebung: die Arbeit, die Familie – die Verwirklichung ihres privaten Glücks.

Plenzdorfs Protagonisten suchen Rückzugsorte, die in den dichtbevölkerten Berliner Plattenbausiedlungen kaum zu finden sind. Neben den großen Straßen in Mitte, Friedrichshain und Prenzlauer Berg werden so besonders kleine private Verstecke – von der Garage bis zur Gartenlaube – zu den wichtigen Berliner Schauplätzen seiner Literatur.

Neben der ironischen Beschreibung von Plattenbauten und Produktengpässen zeichnet sich Plenzdorfs Ostberlinbild also vor allem durch eines aus: die Feinfühligkeit mit der er den Einzelnen aus dem Kollektiv herauslöst, um dessen individuellen Sehnsüchten und Problemen nachzuspüren.

Plenzdorf erteilt den kommunistischen Idealen damit keine Absage, stellt aber infrage, ob sie in die Realität umgesetzt werden und überhaupt umsetzbar sind. Mit den Worten Plenzdorfs in der Legende von Paul und Paula:

Ideal und Wirklichkeit gehen nie übereinander. Ein Rest bleibt immer.

Literarische Kulisse für solche gesellschaftspolitischen Reflexionen ist stets Berlin – die Stadt, der Plenzdorf sein Leben lang verbunden bleibt.

2007 stirbt Ulrich Plenzdorf nach langer Krankheit in einer Klinik bei Berlin.

Jana Maria Weiss, OGN Ambassador

*OGN is grateful to the publishers for permission to cite Ulrich Plenzdorf’s work here.